Laika n’est pas seulement un petit chien, mais le premier être vivant lancé dans l’espace par l’homme. Elle est restée dans le cœur de tous à cause de sa triste fin, parce que son histoire est encore un peu mystérieuse, à cause de tous ces secrets d’État que la Russie défend avec grand soin. La mission Laika a eu lieu le 3 novembre 1957, à bord de Spoutnik 2, la capsule spatiale soviétique envoyée dans l’espace par un lanceur de missiles.

Laïka : objectif du lancement

À ce moment-là, la nécessité de lancer ce satellite à ce moment n’est pas seulement une étape de l’exploration spatiale, mais une façon d’affirmer une fois de plus le grand succès obtenu par les Russes avec Spoutnik 1 et la suprématie du pays sur les États-Unis.

L’objectif de la Russie en 1957 est d’envoyer un nouveau satellite en orbite avant le 7 novembre, à l’occasion du quarantième anniversaire de la révolution d’octobre, et bien sûr de battre les Américains pour la deuxième fois. À l’époque, le  pays avait à l’époque deux projets très élaborés en cours, mais aucun d’entre eux n’a pu être achevé pour l’anniversaire. Il a donc été décidé de créer un quatrième satellite moins sophistiqué, mais parfait pour la nouvelle mission.

Le 12 octobre 1957, le président Khrouchtchev annonce le départ de Spoutnik 2, sur lequel voyage également Laïka. On ne sait pas très bien comment ce petit chien a été choisi. Il est certain que le jeune âge (environ 3 ans) et la petite taille jouent en sa faveur. Laika, dont le nom était en fait Kudrjavka, est un chien errant, trouvé à Moscou et né d’un croisement entre Husky et Terrier (c’est du moins la théorie la plus accréditée). C’est pourquoi les Anglais l’appellent aussi Muttnik, un surnom né de la fusion de “mutt”, qui signifie mutt, et de Spoutnik.

Pour Spoutnik 2, il y a trois chiens sélectionnés : Albina, Muschka et Laika. Mushka est utilisé dans la phase de préparation du lancement pour tester les paramètres vitaux de la capsule, tandis qu’Albina a le rôle de substitut de Laika en cas de besoin. Les trois bêtes subissent un entraînement difficile : elles sont d’abord enfermées, pendant 20 jours, dans des cages très étroites pour s’habituer aux petits espaces, puis des tests encore plus invasifs. Les chiens souffrent beaucoup et Laika commence à avoir des attaques de rage, ce qui est tout à fait contre sa nature. C’est un chiot au caractère extrêmement doux et c’est aussi pour cette raison qu’il a été choisi.

La torture, bien sûr, ne s’arrête pas là. Pour simuler le lancement, ils sont centrifugés. C’est un test très difficile. Selon les personnes bien informées, Laika est monté à bord de la capsule trois jours avant le départ, pour laisser le temps à l’animal de s’habituer.

Le lancement a lieu à 14h30 depuis le cosmodrome de Baïkonour. Les paramètres vitaux montrent immédiatement une impulsion très accélérée et après sept heures, les batteries du système de survie qui alimente le cockpit en air sont épuisées. Cela suggère que Laika est mort immédiatement ou qu’il y a eu une défaillance du système de transmission. Bien sûr, il est peu probable que le chien ait vécu dix jours ou se soit désintégré, comme le racontent certaines versions. Le satellite est revenu, complètement détruit, environ 5 mois plus tard, le 14 avril 1958, après avoir fait 2570 tours autour de la terre.

Voyager dans l’espace 

Ce voyage dans l’espace touche une grande partie de l’opinion publique dans le monde entier et de nombreuses protestations contre l’utilisation d’animaux pour la science spatiale viennent d’en bas. Certains historiens affirment qu’il y a eu plus de manifestations pour Laika que pour la guerre du Vietnam. La mission, dès le début, n’implique pas le retour du chien à la vie. Le gouvernement soviétique a donné une version “politiquement correcte” en répandant la nouvelle qu’il avait prédit que la capsule de nourriture empoisonnée à bord entraînerait une mort douce de l’animal. Cette théorie n’est probablement que pour apaiser les marches et les indignations.

Sur cette histoire et surtout sur les sentiments qu’elle a déclenchés dans le monde, on peut se souvenir des mots de Dino Buzzati, qui a écrit :

“J’ai connu beaucoup de chiens, les miens et pas les miens, grands, petits, vieux, jeunes, et aucun d’entre eux n’a jamais montré quoi que ce soit qui puisse ressembler de loin à un intérêt scientifique. Loyauté, altruisme, désintéressement, bonté, patience, ténacité, courage, ponctualité, discipline, gratitude, toutes ces vertus que nous pratiquons si rarement, le chien les possède entièrement. Mais l’amour de la science ne l’est pas. Imaginer que l’immense tâche assignée à Laika était de la rendre fière et de l’exalter est synonyme d’absurdité.

Laika n’est pas le seul animal sacrifié pour la recherche. Après elle, d’autres chiens ont été lancés dans l’espace. Les premiers à revenir sur terre vivants sont Belka et Strelka, partis le 20 août 1960 à bord de Spoutnik 5.